Cómo se forman los fósiles

Los fósiles, por lo general, sólo se forman en las rocas sedimentarias. Los sedimentos tienen que acumularse sobre el organismo para preservarlo. Esto podría ser un entierro rápido, como una erupción volcánica o deslizamiento de tierra, podría ser la savia de un árbol rebosante sobre un insecto, o simplemente una acumulación lenta de sedimentos en el fondo de un lago.

El origen marino de los fósiles

La mayoría de los fósiles son de origen marino, o son animales terrestres que cayeron en un ambiente acuático. Esto se debe a que los sedimentos se acumulan fácilmente en ambientes acuáticos (lagos, arroyos, océanos). Los ambientes de tierra son generalmente más propensos para la erosión, no para el depósito de sedimentos.

Qué es un fósil

Piense en alguien que encuentra una punta de flecha nativa americana en un campo agrícola recién arado. Ese arado perturbó y cavó unos cuantos centímetros de tierra. La punta de flecha, que antes estaba enterrada en el suelo, salió a la superficie. ¿Cómo fue que esa punta de flecha terminó sepultada en su momento? Un nativo americano lo dejó en la superficie hace cientos de años. Con el tiempo, la vegetación creció y murió, creando suelo. El suelo se acumuló lentamente y enterró la punta de flecha.

Esto es similar a cómo se forma un fósil. Tomemos esa punta de flecha perdida y la reemplazamos por una hoja. Digamos que la hoja cae en un lago con un bajo contenido de oxígeno, por lo que no se pudre. Ahora, deja que esté allí durante un año. Se cubrirá con una pequeña cantidad de sedimento. Al siguiente año será cubierto por más sedimento. Ahora, multiplique el tiempo por un número inimaginable de años … millones de años. ¡En lugar de que la hoja sea enterrada por unos pocos centímetros de sedimento, será enterrada por kilómetros y kilómetros de sedimento! Algo ahora comienza a suceder en ese sedimento. Bajo millas y millas de presión se calienta y literalmente cocina la hoja. Sólo queda una ceniza de carbón. Los procesos químicos comienzan a producirse bajo la tremenda presión, y los sedimentos compactos se convierten en un tipo de roca: la roca sedimentaria.

Ahora, añada millones de más años, y cambie el contexto geológico. Las fuerzas geológicas empujan esa roca sedimentaria contra la superficie. El viento y el tiempo cobran su peaje. El afloramiento de la roca sedimentaria provoca que comience a erosionarse. En una de las piezas del afloramiento rocoso erosionado cae una impresión fósil de la hoja, una huella de carbono preservada de esa hoja que cayó en el lago hace millones y millones de años. Así es como se forman los fósiles.