Por qué la paleontología es relevante

En estos tiempos de recortes presupuestarios y de apretamiento del cinturón, es posible que se pregunte por qué nuestro gobierno, universidades y museos deben financiar la investigación paleontológica. Después de todo, hay puentes para reparar, los niños para educar, y los incendios para apagar. Pocos estarían en desacuerdo con los últimos problemas todos merecen nuestra atención y nuestros impuestos. Pero ¿qué pasa con la paleontología?

Al recortar la grasa presupuestaria, ¿por qué la paleontología no cae claramente en la columna “no esencial”? ¿Es relevante incluso para el mundo de hoy? ¿Ofrece valor a otros campos científicos? Los paleontólogos profesionales entienden por qué nuestro campo es relevante y pueden articularlo a una audiencia académica, pero no sé qué tan bien comunicamos su valor al público. Estas son las cinco justificaciones “amigables al público” que escucho con más frecuencia:

“Los paleontólogos enseñan anatomía en muchas escuelas de medicina”.
“Los fósiles juegan un papel importante en el descubrimiento del petróleo”.
“La paleontología es una buena ‘droga de entrada’ a las otras ciencias”.
“La paleontología es una buena manera de enseñar habilidades de pensamiento crítico”.
“La paleontología es intrínsecamente interesante; No necesita más justificación “.
Estas respuestas son bastante abismal, en mi opinión. Sí, todos son verdaderos, pero personalmente no culparía al gobierno, la universidad o el museo de historia natural que instantáneamente financiaron la ciencia paleontológica basada en cualquiera de ellos.

Yo no fui a la escuela de medicina para ser llamado MISTER T, amigo.
Me apena el tonto que no aprendió la anatomía de un paleontólogo.
Imagen accedida aquí.
Creo que hay una mejor manera de articular la importancia de la paleontología, que se centra en su necesidad científica y vincula directamente nuestro campo con el mundo de hoy:

La paleontología es el estudio de la historia de la vida. Debido a que la historia está escrita en el registro fósil y geológico, la paleontología nos permite colocar los organismos vivos tanto en el contexto evolutivo (vida-histórico) como geológico (tierra-histórico). Es este contexto que nos permite interpretar el significado de las características de los organismos vivos, y la importancia de los acontecimientos biológicos que se producen hoy en día.

Los beneficios de tener tal contexto no se limitan a:

Determinación de la identidad evolutiva de organismos vivos y pasados
Determinación de las relaciones de causa y efecto (¿Cómo cambian realmente las cosas bajo las condiciones x, y, z?)
Ganancia de poder predictivo con respecto a eventos raros que se han experimentado en el pasado, y se puede experimentar de nuevo en el futuro
Comprender la magnitud relativa de los cambios que ocurren en el mundo de hoy

Hitos en la Geología y la Paleontología Investigación en el MNA: Una Breve Historia

Los estudios geológicos en el MNA comenzaron con la fundación del museo en 1929. El fundador y director del museo, el Dr. Harold S. Colton, defendió toda la investigación en historia natural, incluida la geología. Colton y su amigo Lionel F. “Major” Brady establecieron la tradición de la investigación geológica que continúa hoy. Colton trabajó incansablemente en Sunset Crater y su preservación, mientras que Brady se centró en la paleontología de la meseta del sur de Colorado. Entre otros logros notables, Brady recogió el esqueleto notable de un perezoso terrestre que se convirtió en un elemento central en las primeras exposiciones mantenidas por el museo.

El Dr. Edwin “Eddie” McKee se convirtió en Subdirector de MNA en 1941 y comenzó un programa de investigación a largo plazo sobre estratigrafía y geología estructural del norte de Arizona, incluyendo el Gran Cañón. La investigación de McKee se convirtió en la base para los estudios modernos en la geología del Gran Cañón que continúan con vigor y controversia hoy. McKee oficialmente renunció a su cargo en 1953, y fue reemplazado por el Dr. John Lance, que también trabajó en estrecha colaboración con el mayor Brady. Juntos mapearon y estudiaron importantes pistas de dinosaurios de la Reserva Navajo cerca de Page, Arizona. Lance finalmente se trasladó a Washington, DC y se convirtió en un director de programa en la Fundación Nacional de la Ciencia.

Poco después, el Dr. Richard “Dick” Wilson comenzó una asociación a largo plazo con el MNA, apoyando a estudiantes graduados y realizando investigación estratigráfica sobre las rocas mesozoicas de la meseta de Colorado. En 1960 Wilson se convirtió en Coordinador de Investigación de Geología en el MNA como el museo se hizo prominente en la ciencia de contrato. En el mismo año, William J. Breed fue nombrado Curador de Geología en MNA y mentor de estudiantes de geología y pasantes incluyendo a Bruce Babbitt, quien más tarde se convirtió en una prominente figura pública en el gobierno estatal y nacional. El Dr. Stanley Beus, profesor de Geología en NAU, también llegó a MNA como Curador de Paleontología a tiempo parcial como paleontólogo de invertebrados. Su trabajo posterior con George Billingsley en el Gran Cañón estableció una nueva formación del Período Mississippian llamada Surprise Canyon Formation, con una abundancia de fósiles.