5 fosiles claves en la historia de los dinosaurios

La historia de los dinosaurios está escrita gracias a los fosiles encontrados a lo largo del tiempo. Debido a la imposibilidad de tener otro tipo de documentos acerca de estos fascinantes dinosaurios, los fosiles nos han ayudado a conocerlos mejor.
Por raro e impresionante que sean, no todos los fósiles de dinosaurios son igualmente de famosos, o han tenido el mismo efecto profundo en la paleontología y nuestra comprensión de la vida durante la era mesozoica.  Aquí van 5 de los más importantes:

Megalosaurus 
Cuando el fémur parcial de Megalosaurus fue desenterrado en Inglaterra en 1676, un profesor de la Universidad de Oxford lo identificó como perteneciente a un gigante humano, ya que los teólogos del siglo XVII no podían envolver sus ideas en el concepto de grandes y pesados ​​reptiles de una tierra antes de tiempo. Se tardó otros 150 años, hasta 1824, para que William Buckland diera a este género su nombre distintivo, y casi 20 años más para que Megalosaurus fuera identificado de manera concluyente como un dinosaurio (por el famoso paleontólogo Richard Owen).


Mosasaurus 
Durante cientos de años antes del siglo XVIII, los europeos centrales y occidentales habían estado cavando y encontrando huesos extraños a lo largo de los lagos y las orillas de los ríos. Lo que hizo importante el espectacular esqueleto del reptil marino Mosasaurus, fue ser el primer fósil identificado positivamente (por el naturalista Georges Cuvier) como perteneciente a una especie extinta. A partir de este momento, los científicos se dieron cuenta de que estaban tratando con criaturas que vivieron y murieron, millones de años antes de que los humanos hubieran aparecido en la Tierra.


Hadrosaurus
Hadrosaurus es más importante por razones históricas que por razones paleontológicas: este fue el primer fósil de dinosaurio casi completo que se excavó en los Estados Unidos, y uno de los pocos que se descubrieron en la costa oriental (Nueva Jersey). Nombrado por el paleontólogo americano Joseph Leidy, Hadrosaurus prestó su apodo a una enorme familia de dinosaurios de pico de pato – los hadrosauros – pero los expertos todavía debaten si el original “tipo fósil” merece su designación de género.

Archaeopteryx 
En 1860, Charles Darwin publicó su tratado sobre la evolución, sobre el origen de las especies. Por suerte, en los próximos años se produjeron una serie de espectaculares descubrimientos en los depósitos de piedra caliza de Solnhofen, Alemania, fósiles completos y exquisitamente conservados de una antigua criatura, el Archaeopteryx, que parecía ser el perfecto “eslabón perdido” entre Dinosaurios y aves. Desde entonces, se han descubierto formas transitorias más convincentes (como Sinosauropteryx), pero ninguna ha tenido un impacto tan profundo como este dino-ave del tamaño de una paloma.


Diplodocus 
Por un capricho histórico, la mayoría de los fósiles de dinosaurios desenterrados a fines del siglo XVIII y principios del siglo XIX, pertenecieron a ornitópodos relativamente pequeños o terópodos ligeramente más grandes. El descubrimiento del Diplodocus en la Formación Morrison, en el occidente de América del Norte, inauguró la era de los saurópodos gigantes, que desde entonces han capturado la imaginación del público en mucho mayor grado que dinosaurios relativamente prosaicos como Megalosaurus e Iguanodon.


Tipos de dinosaurios

En el pasado, durante su existencia, había muchos tipos diferentes de dinosaurios. Los tipos más pequeños eran del mismo tamaño que un pollo, y los más grandes tenían más de 100 pies (30 metros) de largo.

La principal diferencia entre ellos era que cada tipo de dinousario llevaba dietas distintas: algunos comían sólo carne (“carnívoros“), otros comían sólo plantas (“herbívoros“), y otros comían tanto plantas y carnes (“omnívoros“).

Muchas personas suponen incorrectamente que todos los dinosaurios vivían juntos al mismo tiempo. Este no es el caso. Los dinosaurios vivieron durante un período conocido como la Era Mesozoica que duró muchos millones de años. Durante ese tiempo, nuevos tipos de dinosaurios evolucionaron, y otros tipos se extinguieron. De hecho, en términos de distancia en el tiempo, estamos más cerca de algunos de los tipos posteriores de dinosaurios como Tyrannosaurus rex y Triceratops.

El mundo era muy diferente en el momento en que vivían los dinosaurios, sin embargo los dinosaurios existieron durante tanto tiempo que el mundo cambió considerablemente durante este período:

En la época de los primeros dinosaurios, el período Triásico, todos los continentes de la Tierra se unieron en un supercontinente llamado Pangea.

Durante el período final de los dinosaurios, conocido como el período Cretáceo, justo antes de que los dinosaurios se extinguieran, el supercontinente se había roto, y las diferentes partes habían empezado a separarse en algo que empezaba a parecerse al globo moderno.

Por supuesto, durante todo este período, diferentes regiones tenían diferentes climas y ecología, y por lo tanto diferentes tipos de animales (incluidos los diferentes tipos de dinosaurios) se encontraron en las diversas partes del mundo.

Al igual que los animales modernos, los diferentes tipos de dinosaurios estaban relacionados entre sí. Los biólogos usan los términos “orden”, “familia”, “género” y “especie” para clasificar los dinosaurios e indicar cuán estrechamente están relacionados los diferentes tipos de animales.

Un dinosaurio que es de la misma especie que otro dinosaurio, es exactamente del mismo tipo. Mientras que dos dinosaurios que son del mismo género están estrechamente relacionados, pero son de diferentes tipos, y dos dinosaurios de la misma familia están un poco más distante relacionados y así sucesivamente .

 


5 cosas sobre los dinosaurios que debes saber

Obviamente, todo el mundo sabe que los dinosaurios eran realmente grandes, incluso que algunos tenían plumas, y que todos se extinguieron hace 65 millones de años. Pero ¿qué tan profundo es su conocimiento de los dinosaurios, y sobre la Era Mesozoica? En este texto, descubrirá algunos hechos básicos sobre los dinosaurios que todos deberíamos saber.

LOS DINOSAURIOS NO ERAN LOS PRIMEROS REPTILES EN LA TIERRA
Los primeros dinosaurios evolucionaron durante el período Triásico medio-tardío, hace unos 230 millones de años, en la parte del supercontinente de Pangea que ahora corresponde a América del Sur. Antes, los reptiles terrestres dominantes eran los archosaurios, los teráspidos y los pelycosaurios, y durante 20 millones de años después de que los dinosaurios evolucionaron, los reptiles más temibles en la tierra fueron los Cocodrilos prehistóricos. Esto fue sólo al comienzo del período jurásico, hace 200 millones de años, ya que luego los dinosaurios comenzaron a dominar.


LOS DINOSAURIOS VIVIERON POR MÁS DE 150 MILLONES DE AÑOS
Con nuestros 100 años de esperanza vida máxima, los seres humanos no están bien adaptados a la comprensión de “tiempo profundo”, como los geólogos lo llaman. Para poner las cosas en perspectiva: los seres humanos modernos sólo han existido por unos cientos de miles de años, y la civilización humana sólo comenzó hace unos 10.000 años. Todo el mundo habla de cómo los dinosaurios se extinguieron dramáticamente (e irrevocablemente), pero a juzgar por los impresionantes 165 millones de años que lograron sobrevivir, ¡podrían haber sido los animales vertebrados más exitosos que hayan colonizado la Tierra!


EL REINO DE LOS DINOSAURIOS TUVO DOS RAMAS PRINCIPALES
Se podría pensar que sería más lógico dividir a los dinosaurios en herbívoros y carnívoros, pero los paleontólogos ven las cosas de manera diferente, distinguiendo entre saurischian (“lagarto-hipped”) y ornithischian (“bird-hipped”). Los dinosaurios Saurischian incluyen terópodos carnívoros y saurópodos herbívoros y prosaurópodos, mientras que los ornithischians representan el resto de los comedores de plantas, incluyendo hadrosaurs, ornitópodos y ceratopsians, entre otros tipos de dinosaurios.


LOS DINOSAURIOS  EVOLUCIONARON EN PÁJAROS
No todos los paleontólogos están convencidos, por lo que existen algunas teorías alternativas (aunque no ampliamente aceptadas). Pero la mayor parte de la evidencia apunta a que los pájaros modernos han evolucionado a partir de pequeños dinosaurios terópodos emplumados durante los periodos Jurásico tardío y Cretáceo. Tenga en cuenta, sin embargo, que este proceso evolutivo puede haber ocurrido más de una vez, y que definitivamente había algunos “callejones sin salida” a lo largo del camino.


ALGUNOS DINOSAURIOS ESTUVIERON SOMETIDOS AL CALENTAMIENTOS
Los reptiles modernos como las tortugas y los cocodrilos son de sangre fría, o “ectotérmica”, lo que significa que necesitan confiar en el medio ambiente para mantener su temperatura corporal interna, mientras que los modernos mamíferos y aves son de sangre caliente, o “endotérmica” y producen calor por lo que mantienen una constante temperatura interna del cuerpo, sin importar las condiciones externas. Hay un caso sólido de que debieron existir al menos algunos dinosaurios carnívoros que fueron endotérmicos, ya que es difícil imaginar un estilo de vida activo alimentado por un metabolismo de sangre fría.